Ferrocarril de la montaña Nilgiri

Ferrocarril de la montaña Nilgiri

Si está buscando razones para viajar en el tren de montaña Nilgiri, puede comenzar con el silbido del tren. El aullido romántico, lúgubre y del viejo mundo de la máquina de vapor, que hace eco a través de bosques de eucaliptos y plantaciones de té, captura mucho sobre este viaje sentimental. O tal vez solo estoy pensando en 'Mere Sapnon ki Rani'. Porque esto es lo que pasa con el riel Nilgiri: no es solo un viaje en tren, es una versión de juguete a cámara lenta de un viaje en tren contra telones de fondo de escenarios de películas y puentes colgados a altitudes temerarias.

Provoca nostalgia. No estoy seguro de qué; tal vez el siglo XIX, tal vez canciones antiguas con motores de vapor, quizás los rituales pasados ​​de los viajes en tren, como bajar cada pocos kilómetros en estaciones pintorescas como Lovedale y Runnymede para ver Los hombres hollín sacan las cenizas del vientre del motor y dirigen las mangueras hacia los tanques de agua. El viaje se inicia correctamente varias horas o incluso el día antes de la salida en la estación de tren de Mettupalaiyam. La ciudad de Mettupalaiyam es pequeña y se encuentra en el oeste de Tamil Nadu (a una altura de 1.071 pies). Como todas las paradas en esta ruta, esta es una pequeña isla orgullosa y ordenada de una estación que adquiere un aire repentino de importancia propia alrededor del ir y venir del tren de montaña, y luego vuelve a caer en el adormecido anonimato.

Tren de montaña Nilgiri (Foto de Enchant me)

Sin embargo, solo tiene que avanzar hacia la máquina de vapor de repuesto en su cobertizo abierto o comenzar a inspeccionar los vagones, y alguien se materializará para explicar qué es qué. En nuestro caso, Muthu, un portero de veinte años que domina maravillosamente el inglés estropeado, nos muestra los interiores de muchas palancas del motor, la doble "cremallera" instalada en la pista en la que se bloquea el engranaje del motor tercera rueda o piñón, los autocares con sofás rellenos y cortinas de encaje reservados para uso de los oficiales de ferrocarril. Muthu nos deja con instrucciones estrictas de sentarse en el lado izquierdo del carruaje durante el viaje; si te sientas a la derecha, pierdes las vistas. La despedida a las 7.10 a.m. de la mañana siguiente, con los frenos corriendo de aquí para allá y el grito colectivo de liberación cuando el tren se pone en marcha, incluye el idli-sambar más delicioso del planeta, envuelto informalmente en papel de periódico por el personal de la cantina. En los vagones de segunda clase, la mitad de los pasajeros se sientan frente a la otra mitad.

Un gran grupo de estudiantes universitarios de Kerala cantan canciones de cine, bailan en los pasillos estrechos, comen grandes cantidades de papitas, aullan a través de cada túnel y aplauden cada vez que un giro en una curva cerrada revela un nuevo aspecto de los Nilgiris de suave contorno. Mantienen la celebración durante las tres horas y media hasta Coonoor, y es difícil no compartirla. La vista es un juego constante de perspectivas: vistas de colinas boscosas, vertientes impresionantes, paredes frondosas talladas en las montañas, tan cerca que se puede alcanzar y arrancar flores silvestres de ellas (como lo hacen los estudiantes), y finalmente, cuando uno se acerca a Coonoor , el pulcro tejido de plantaciones de té con robles de plata protectores de pie en medio de ellos.

Ferrocarril de montaña Nilgiri (Foto por Prakhar)

En los puentes (el tren aparentemente pasa por encima de 250 de ellos) se puede mirar hacia abajo a través de la ventana y ver los extremos toscos de las traviesas de madera que sobresalen de las vías y luego nada más que la caída de abajo. En Hill Grove, una de las paradas frecuentes en este viaje sinuoso, mientras los pasajeros arrojan pedazos de vada a las hordas de monos en el techo de la estación, Mahalingam, el guardafrenos, me señala una placa en un carruaje que dice "1931".

"Pero fue restaurado en 1965", anuncia, y de hecho muchos de los vagones tienen grabados que marcan la fecha y el lugar de su remodelación. Establecer fechas es importante para el personal de RMN y todos están de acuerdo en que las máquinas de vapor en sí mismas, aunque revisadas varias veces, tienen al menos cien años de antigüedad. Cuando le pregunto a Mahalingam por qué nos detenemos con tanta frecuencia, señala los tanques de agua a cada lado del motor. "El tren consume 4.000 litros de agua cada 5 km. Entonces cada 5 km tenemos que rellenar ".

Un motor diesel no sería capaz de escalar estas alturas, agrega con satisfacción. El gradiente es el más empinado para una línea de ferrocarril en Asia: 1: 12.5 (por cada 12,5 km que cubre el tren, sube 1 km). Luego, el parpado cómico es, por una vez, tomado en serio, se apagan los cigarrillos, se hacen clic en las fotos finales, y luego todos suben a bordo y nos vamos de nuevo, dejando que los monos esperen el tren hacia abajo.

El motor se sienta en la parte trasera y empuja el tren hacia arriba, lo que parece una operación precaria pero parece funcionar. Incluso "el desastre más destructivo" de 1993 (registrado en un tablero en una de las estaciones), cuando un deslizamiento de tierra arrasó 200 metros de la vía, no parece haber afectado al tren a excepción de la suspensión del tráfico durante tres meses . El jefe de la estación en Coonoor me asegura, cuando llegamos, que en un día normal incluso yo podría ser maestro de la estación. A continuación, utiliza la máquina de señalización de aspecto victoriano, llamada Instrumento de fichas de Neale, para dar permiso a un tren procedente de Wellington.La máquina emite tokens, que se entregan a los conductores de trenes, señalizando el permiso para ingresar a una estación, y solo se puede emitir un token para una dirección a la vez.

Jardín Botánico Ooty (Foto por Adam Jones-Adam63)

La máquina está conectada eléctricamente a otras estaciones contiguas. Parece impresionantemente complicado y no estoy seguro de querer ser el jefe de estación incluso en un día sin incidentes. Más tarde, leí en el último número de The Local, un periódico hablador que orgullosamente presenta NMR como la 'Cara del Distrito', que la raqueta de tenis sin artilugio de red que el personal carga, es en realidad un receptáculo para recibir y distribuir estos tokens. "La forma circular del bambú permite colgar fácilmente al hombre del ferrocarril cuando lo recibe de un tren en movimiento que está entrando a la plataforma", informa The Local. ¡De tales detalles deliciosamente arcanos, la experiencia de RMN consiste!

Después de girar unas perillas en el instrumento y hablar en una antigua boquilla negra unida a él, el jefe de estación (que desea permanecer en el anonimato) se sienta para contarme cómo la RMN fue designada como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 2005 y cómo deben hacer todo lo posible para preservarlo. "Justo ayer", dice, señalando a través de la ventana a tres autobuses de aspecto moderno y azul oscuro, "hemos lanzado un tren especial que se puede alquilar para llevar a 200 personas". En Loco Shed, el loco capataz perfora algunos de el aura romántica alrededor de las locomotoras de vapor informándome que tres de los seis motores de RMN se han convertido para funcionar con aceite de horno. El carbón cuesta INR 7 por kilo y INR 30,000 por él se gasta en una sola corrida desde Mettupalaiyam a Coonoor. "Y recibimos solo INR 2,000-3,000 de la venta de boletos", dice. Le pregunto si, de todos modos, conservarán los motores de carbón restantes. Él asiente con gravedad, mantener el tren 'de juguete' funcionando es un asunto serio. Después de muchas salidas en falso y propuestas para líneas ferroviarias en diferentes secciones, la línea Mettupalaiyam-Coonoor fue finalmente inaugurada en 1899. Nueve años después, en 1908, la línea se extendió a Ooty.

La sección Ooty-Coonoor es menos empinada que el resto, por lo que el motor funciona con diesel. Uno de los "lugares de interés" en la estación de Coonoor es la maniobra de la máquina de vapor y la conexión del motor diesel, con muchas ondas de la bandera verde para dirigir el motor en su lugar y atornillar pernos con llaves gigantes. En la sección Coonoor-Ooty, la vista es ambidextra. Sentado esta vez en un compartimiento de primera clase después de otra comida de idlis sobresaliente, tenemos un guardafrenos con capucha justo delante de nosotros que toca en nuestra ventana cada pocos minutos, indicándonos que miremos a la izquierda o derecha dependiendo de qué plantación de té o pequeño asentamiento siente que es digno de ver.

Cada entrenador tiene su propio guardafrenos, que se sienta en una pequeña veranda en frente y para quien se pintan letreros en el tren, como "Aplicar el freno de piñón parcialmente mientras se trabaja en los trenes para evitar la carga del loco piñón". A pesar de la temible jerga, el trabajo parece implicar banderas ondeando en los momentos apropiados. Tal vez podría comenzar como guardafrenos y luego subir a la estación maestra. Tiene sentido interrumpir el viaje en Coonoor y tomar el tren de las 7.45 AM hacia Ooty al día siguiente. En la temporada muerta, al menos, puedes tener un compartimento de primera clase para ti y tu guardafrenos privado con guía para informarte que estás entrando en un túnel, o que "esta estación se detiene 10 minutos, desayuna". A la mañana siguiente, finalmente, y sin embargo, muy pronto, llegamos a la ciudad de Ooty.

Coorg (Foto por Rameshng)

Hemos cubierto una distancia total de 46 km al ritmo de un trote, y sin embargo, el único deseo que el viaje evoca en nosotros es hacerlo todo de nuevo. Para NMR pertenece a una época en que los ferrocarriles se llamaban los Grandes Ferrocarriles Peninsulares de la India, cuando el viaje en tren consistía en contemplar el paisaje, y cuando los tribales Toda escribían poesía sobre trenes y bautizaban a este, "un búfalo querido con pendientes y bucles" !

Puntos calientes

El secreto para sacar lo mejor de un viaje a Ooty (7,228 pies) es este: salir de la temporada. La temporada baja está lejos de ser desolada aquí. Cada comodidad todavía está en oferta, con la bendita adición de espacio para los codos. Todo lo que se necesita es un paraguas y un cambio de calcetines para probar los encantos sin fin de estas colinas en sus propios términos. Este Ooty es una serie de montajes picosos: el sol ilumina una colina incluso cuando el próximo permanece envuelto en terciopelo verde; ponis masticando hierba alegremente junto a la acera; la fragancia aguda de los pinos fantasmales que se alinean en un camino cargado de niebla; el aroma del café con filtro caliente e incluso el sambhar más caliente. Paseos y paseos son probablemente la mejor manera de disfrutar de unas vacaciones aquí.

Una delicia permanente son los Jardines Botánicos, repartidos en 65 acres, establecidos en 1847. Aquí se plantan especies de clima templado, arce, roble, laurel y azalea, junto con tropicales carnosos y ricas colecciones de flores. La atracción principal es el tronco del árbol fosilizado, todos tienen 20 millones de años. El lago Ooty de 21/2 km de largo con bancos boscosos al oeste de la ciudad fue creado artificialmente en 1824 por John Sullivan, coleccionista de Coimbatore. Paseos en bote y ponis están disponibles. La arquitectura del siglo XIX persiste en grupos, especialmente cerca de la Oficina del Coleccionista, donde se encuentran la Union Church, el State Bank of India y el Oriental Building. La pintoresca Iglesia de San Esteban (1829) es la iglesia más antigua de Nilgiris, con modestos arcos góticos, con bancos de caña y ventanas bonitas de claraboya.

El cementerio se levanta en pasos detrás del edificio, ofreciendo vistas distantes y una atmósfera en espadas. La Iglesia de la Unión y la Iglesia de la Santísima Trinidad, con hermosas vidrieras, bancos tallados intrincadamente y cementerios tranquilos, merecen un dekko. Hay una serie de rutas de trekking desde Ooty. El pico más alto en el Montañas Azules, a 8.606 pies - Dodda Betta o Big Mountain - está a solo 10 km de Ooty, ofreciendo vistas inigualables de la cordillera de Nilgiri. Cuando hace buen tiempo, puedes ver la ciudad de Ooty, Ketty Valley, Coonoor y el acantonamiento de Wellington, Avalanche Dam y Mukurthi.

Wenlock Downs, el lugar de picnic más popular de Ooty, es una vasta extensión (20,000 acres) de un paisaje ondulante, que solía ser el terreno para la caza de Ooty. Hoy, Downs abarca Gymkhana Club, Government Sheep Farm y Hindustan Photo Films Company; un gran paseo a lo largo de lomas cubiertas de hierba y caminos tranquilos. Cairn Hill está a unos 3 km en el camino al lago Avalanche y realmente es uno de los últimos paseos originales. El camino de entrada a la colina está flanqueado por densos cipreses, con una serenidad que solo se complementa con el canto de los pájaros. Un excelente lugar de picnic.

La avalancha es un hermoso lago cubierto por un shola e invadido por la avifauna. En la temporada, Coonoor envuelto en bruma (aproximadamente 6,100 pies) con el verde esmeralda de los arbustos de té agudamente compensado por poinsettia rojo sangre, gloria de la mañana púrpura y girasoles dorados, es una vista regia. Coonoor tiene una sensación más fresca que Ooty y es una opción maravillosa para aquellos que, hasta cierto punto al menos, quieren sus estaciones de montaña para ellos mismos. Los toques del Raj permanecen por todas partes: cabañas con fachada de madreselva llamadas 'The Gables' y 'Gorse View' se sientan bastante al costado de sinuosas calles con arbustos; están Bedford y Elk Hill; y están los cementerios donde descansan muchos Coronel Hughes y Miss Jones en paz eterna.

Coorg (Foto por Nmadhubala)

Caminar en el Sim's Park adosado, hacer un descenso lento hasta el pequeño lago en el fondo del barranco, maravillarse con la aparente antigüedad de los árboles de principios del siglo XIX y principios del siglo XX es una de las mejores cosas que uno puede hacer en Coonoor. El parque fue trazado en 1874 en un profundo barranco, con sinuosos senderos, pérgolas, glorietas, un estanque de lirios y una densa shola rodeándolo. Sus maravillosos árboles - hasta mil especies, incluyendo la teca de Birmania, el rudraksh, la caoba, el abedul, la cereza española - fueron traídos de lugares tan lejanos como Australia, las Islas Canarias, Chile, la Patagonia ... Law's Falls, que cae desde una altura de 180 pies, se encuentra en Mettupalaiyam Road, a 7 km de Coonoor. Ver la historia de los establecimientos coloniales de la ciudad puede ser divertido también. El Gateway Hotel, que una vez fue Hampton Manor, era un convento, un hotel y luego una residencia privada antes de ser comprado por un impulso de cierto australiano llamado Cameron, que era "una ley en sí mismo. El jardín de Wallwood, administrado por Neemrana, se conocía como Blair Athol después de la aldea natal del comandante escocés que lo construyó.

A un lado de Coonoor se encuentra el acantonamiento de Wellington (3 km / 10 minutos), sede de la prestigiosa Defense Services Staff College. El campo de golf de Wellington cercano es muy popular entre los equipos de filmación. Más allá del campo de golf se encuentra el Valle Oculto, una gran ruta de trekking. Otra reliquia Raj cercana es la iglesia de San Jorge, escondida entre los árboles de goma azul. En el camino de Ooty a Coonoor, la carretera serpentea por encima de un exuberante valle donde las flores de color amarillo de aulaga y lavanda florecen en la temporada. Esto es Ketty (8 km / 20 minutos de Ooty). Se ha mantenido en gran medida virgen; algunos recuerdan haber visto a Shah Rukh Khan en lo alto de un tren cantando Chaiyya chaiyya pasar la bonita estación aquí.

Por Anjum Hasan

Anjum Hasan es el autor de la novela Lunatic in My Head y del libro de poemas Street on the Hill. Ella vive en Bangalore y es colaboradora ocasional de Outlook Traveler.

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